A nyílt tengeren még észrevehetetlen, ám hihetetlenül gyorsan, több száz km/h sebességgel mozgó hullám a partok közelében lelassult, ám amplitúdója hatalmasra nőtt. A partszegélyeket elérve 10 méternél is magasabbra emelkedett és mindent elpusztított. Az érintett dél-és délkelet-ázsiai tengerpartokon legalább 150 ezer ember vesztette életét (de hatása még Afrika mentén is érezhető volt).

Ám nem minden területet ért készületlenül az óriáshullám pusztítása! Ugyan a központi előrejelzés elmaradt (a távolabbi területeken élőket a rengés után időben riaszthatták volna), ám azokon a partszakaszokon, ahol korábban már pusztított cunami, többen felfigyeltek az intő jelekre. A közeledő cunamit ugyanis a tenger erős, több órás, több méteres szintkülönbségű visszahúzódása előzheti meg. Dél-India egyes sűrűn lakott, sekély partjain, pl. a Madrastól D-re fekvő, közvetlenül érintett vidéken a váratlan tengervisszahúzódás nyomán helyi cunamiriadókat adtak ki, és sok tízezer embert, helyenként egész parti településeket sikerült távol szállítani a tengertől. A házakat és a megélhetés alapját adó csónakokat elsodorta a víz, de emberéletben alig tett kárt.

Az Indiai-szubkontinens déli csücskét, a Comorin-fok környékét is végigmosta a cunami, de itt Sri Lanka szigete gyengítette a hatást, csak a csónakok és a mólók vesztek oda

A segélyek felhasználásánál elsőbbséget élvezett a halászcsónakok pótlása

Most nyugodt a tenger

Mamallapuram tengerparton álló, 1500 éves temploma. A cunami átforgatta homokos környezetét, valóságos régészeti paradicsomot teremtve. A cunami előtti vízvisszahúzódás ráadásul láttatni engedte a tengerszint alatti ősi épületmaradványokat is. Ma már betongáttal védik