Az Antarktisz jégpáncélja alatt másfél Európa nagyságú kontinens húzódik. A roppant tömegű jégpáncél nyomásának és a jégréteg szigetelő hatásának köszönhetően folyékony víztestek, jég alatti tavak keletkeztek a - a jégmentes felszínekhez hasonlóan - változatos domborzatú sziklaaljzaton.

Az angolok “Grálja” az Ellsworth-tó
Egy négy fős angol csapat január elején fejezte be a fúrásokhoz szükséges eszközök terepi telepítését, hogy a jégalatti Ellsworth-tavat 2012 végén (a következő, munkára alkalmas antarktiszi “nyár” heteiben) megmintázhassák. A felszín és a tó között mintegy 3 kilométernyi jégrétegen kell majd áthatolni, hogy a 125 ezer (vagy akár egymillió) éve elszigetelődött tó vizéből mintát vehessenek.

A 145 ismert jégalatti tó elhelyezkedése az Antarktiszon

Szeizmikus vizsgálatok kimutatták, hogy a tó keresztmetszete megközelítően U-alakú, a víztest hosszúkás, keskeny formájú, mintegy 12x3 km-es nagyságú, legnagyobb mélysége 150 m. Az angolok terve az, hogy nagynyomású, forró vízzel átolvasztják a jeget. Az így keletkezett furaton keresztül tudnak majd mintát venni a tó vizéből, azután pedig a tavi üledékből. A tervek szerint egy 3,4 km hosszú sárga tömlőt alkalmaznak majd a fúrásnál, ami elég hosszú, hogy elérje a tavat, és elég erős, hogy elbírja a saját súlyát és a fúrófejét is.

A vállalkozás azért is érdekes, mert a modern antarktiszi terepkutatás közel 60 éve alatt még senkinek nem sikerült sterilen fúrnia és mintát venni az ismert, mintegy 400 antarktiszi jégalatti tó egyikéből sem.

Párhuzamos meccs: Vosztok vs. Whillans
Míg az angolok az Ellsworth-tavat vizsgálják, addig az orosz csapat a Vosztok-tó feltárását tűzte ki célul, ami az Antarktisz eddig ismert legnagyobb jég alatti tava. Az amerikai kutatók sem maradnak ki a sorból, ők a Whillans-tó mintavételezésében gondolkodnak.

A legnagyobb kihívás a steril fúrás megvalósítása

E vizsgálatok a földi élet és más bolygók fejlődésének megértésében előrelépést jelenthetnek, hiszen a kutatók szerint a tóban uralkodó nagy nyomás alatt a mikrobiális élet igen szokatlan formája fejlődhetett ki. Ha a mintavétel során kiderül, valóban van élet a tóban, akkor segíthet megmagyarázni, miképp élhette túl a földi élet az ún. Hógolyó Föld időszakot, amikor bolygónk nagy részét jég borította. Ez esetben az antarktiszi analógia komoly alapot adna a reményre, hogy például a Jupiter jég alatti vízzel rendelkező, fagyos holdja, az Európa hasonló extrém környezetében is kialakulhatott élet.

A munkára alkalmas, 2-3 hónapos antarktiszi "nyár" végeztével hiretlen elromlik az idő, és lehetetlenné válik a terepi munka

Forrás: earthsky.org, DiscoveryNews
Kép: exterra, http://www.geos.ed.ac.uk: David G. Vaughan et al. Topographic and hydrological controls on Subglacial Lake Ellsworth, West Antarctica, Bruno Delille
térkép: Martin Siegert, et al. in http://www.geolsoc.org.uk, Discover magazin, 2007