Az ipari forradalom óta olyan nagy méreteket öltött a vas- és acélgyártás, hogy Németország egész területéről, de még külföldről is vonzotta a munkaerőt. Ennek hatásra alakultak ki az ipari központ környező bányászkolóniái, -városai.
Az Essenben létrehozott Zollverein bánya 1847-ben kezdett működni, és - 1932-ig - a termelés növelése érdekében egyre több aknával bővítették. Ennek következtében a világ legnagyobb és legmodernebb kőszén-szállító szalagrendszerével rendelkezett. Az első világháborúban francia és belga csapatok szállták meg a Ruhr-vidéket, és a térség demilitarizált övezetté vált; a termelés szünetelt, ami hozzájárult a kialakuló német inflációhoz. A csapatok kivonulásával újból fellendült a termelés, és a második világháború idején megerősítette Németországot. A világháború után a szövetségesek korlátozták a termelést, hogy megakadályozzák Németország újbóli fellendülését. Mindez azzal járt, hogy több száz gyárat zártak be, így több száz embert bocsátottak el. A 20. század közepétől csökkenő szénmennyiség miatt egyre jelentéktelenebbé vált a termelés, majd végül 1986-ban az utolsó bányát is bezárták Zollvereinban.

Ipari táj, fotó: Guntram Walter - http://www.zollverein.de

A termelés leállítása után elkezdődött az újrahasznosítás, melyre Németország különösen nagy figyelmet fordított. Már 1987-ben felmerült az ötlet, hogy Zollverein területét kulturális célokra kellene használni, és a kulturális rendezvények és műemlékek egyre több látogatót vonzottak az egykori „Tiltott Városba”. 2001-ben az UNESCO Világörökségei közé került, viszont a szerkezetátalakítás továbbra is folyamatban van. Nemcsak egyediségre és hitelességre törekedtek, hanem arra is, hogy az emlékműnek a közéletben hasznát vegyék. A Zollverein Múzeumba látogatók végigkövethetik a „fekete arany” útját, miközben filmek és modellek mutatják be a szén előkészítési folyamatát. A Zollverein termei kongresszusoknak, koncerteknek, kiállításoknak, színház- és táncművészeti rendezvényeknek adnak helyet.

Széntörténeti múzeum

Az újrahasznosítással és a szabadidőközpont kiépítésével közelítőleg 1000 munkahely jött létre, és évente egymillió látogatót vonz az egykori szénbánya ipari komplexuma. A térség legnagyobb ipari műemléke 2010-ben Péccsel együtt viselte az “Európa Kulturális Fővárosa “ címet, mely tovább erősítette a történelmi gyökereihez hű város egységét.

Kép: Wikipedia, Guntram Walter - http://www.zollverein.de,
Forrás: whc.unesco.org, deutsche-museen.de, zollverein.de